16/04/2015

Voici un cliché historique

pluton.jpgCe cliché est historique. Et pourtant, on ne distingue pas grand chose. Un vague halo lumineux au centre, perdu dans le noir, avec à gauche un second point, nettement plus petit et flou. Il s'agit là de la première image en couleurs de Pluton. Elle a été prise le 9 avril par la sonde américaine New Horizons, à 12 500 kilomètres de la surface de la planète naine. Juste à côté, c'est Charon, son plus grand satellite naturel. New Horizons devrait survoler Pluton d'encore plus près le 14 juillet. En revanche, aucune mise en orbite n'est possible. A cause de l'atmosphère de l'objet. Découverte en 1930, Pluton était alors considérée comme la neuvième planète du système solaire. Mais suite à la découverte de plusieurs autres objets similaires dans ce qu'on appelle le système solaire externe, l'Union astronomique internationale l'a déclassée. Depuis 2006, elle est reléguée au rang d'objet mineur et classée comme une planète naine, au même titre qu'Eris ou Cérès.

Pluton est également le premier objet transneptunien identifié. Elle est située à 7533 millions de kilomètres de la terre et appartient à la ceinture de Kuiper, zone située au-delà de l'orbite de Neptune, composée d'objets épars - dont au moins trois planètes naines, Pluton, Makémaké et Haumea - et de petits corps qui seraient les restes de la formation du système solaire. Mille autres objets y ont déjà été découverts et elle contiendrait plus de 700 000 corps de 100 km de diamètre. Le diamètre de Pluton est d'environ les deux tiers de celui de la lune. Avec Charon, elle forme ce qu'on appelle communément un système double. Elle possède d'autres satellites, au moins quatre, qui ont été identifiés depuis sous les noms de Nix, Hydre, Kerbéros et Styx (image ci-dessous).

pluto_moon.jpgLa composition interne de Pluton est pour l'instant inconnue.

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15/04/2015

Sommes-nous seuls dans l'univers? Des chiffres trompeurs!

galaxies.jpgMême si je n'y crois pas un milliardième de seconde, la question mérite d'être posée. D'autant plus qu'une étude publiée ce 15 avril dans le pourtant très sérieux Astrophysical Journal annonce une mauvaise nouvelle. Après examen de 100'000 galaxies (en voici différents modèles sur l'image ci-contre), des chercheurs, utilisant les données d'un télescope spatial de la NASA, ont déclaré n'avoir trouvé aucune preuve tangible de vie extraterrestre. Absence de preuves constatée d'après l'examen des radiations émises par ces lointaines galaxies. Or si une galaxie entière avait été colonisée par une civilisation extraterrestre, l'énergie produite par ses technologies (dans le passé, l'espace et le temps étant liés) serait détectable et elle émettrait des radiations dans le domaine infrarouge. Et là, il n'y en a pas. Ce qui signifie que parmi ces 100'000 galaxies, dont certaines vieilles de plusieurs milliards d'années, aucune n'est habitée à grande échelle par une civilisation extraterrestre. Mauvaise nouvelle? Du tout. Car en clair, tout cela ne signifie rien.

Car il faut bien lire qu'on parle ici de galaxie entière, et non d'une seule planète ou d'un seul système de type solaire. L'échelle d'une galaxie est énorme. Certaines comptent ainsi plus de 200 milliards d'étoiles. La nôtre, la Voie lactée, n'est pas davantage colonisée (semble-t-il). Donc dans ces 100'000 autres galaxies, il reste tout à fait possible qu'il y ait autant, voire plus, de civilisations extraterrestres que d'espèces terrestres. Confortant le paradoxe de Fermi (lire ici), elles n'ont juste pas essaimé ailleurs. Encore que: les auteurs de l'étude en question rajoutent quand même que 50 de ces galaxies ont malgré tout un niveau anormalement élevé de rayonnement infrarouge. Merci de le préciser, c'est évidemment là qu'il fallait chercher, au lieu de bâtir des plans sur la comète, si j'ose dire.

Et puis ce nombre 100'000. Il paraît gigantesque. A l'échelle de l'univers, il est au contraire minuscule. Dans l'univers visible, les galaxies seraient, selon les estimations d'astronomes, au nombre de 350 milliards, et les galaxies naines d'environ 7000 milliards. En recenser 100'000 revient ainsi à n'en observer que moins de 0,01% d'entre elles (estimation qui plus est très très en-dessous de la réalité). C'est peu. D'autant plus qu'on ne parle même pas ici de l'univers non visible. Pour résumer, il est facile de tordre des chiffres pour leur faire dire à peu près ce qu'on veut, et surtout aboutir à des conclusions hâtives et schématiques telle que cette dépêche reprise bêtement partout hier et qui m'a inspiré ce billet.

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10/04/2015

Des signes de vie extraterrestre bientôt découverts?

systme-solaire.jpgLa NASA l'a affirmé jeudi, on devrait avoir des signes d'existences extraterrestres dans la prochaine décennie et une preuve formelle de leur existence dans les dix à vingt prochaines années. Cet optimisme se base sur l'état des recherches et un bilan récent dressé par l'équipe en charge du téléscope Kepler. On commence en effet à bien connaître le système solaire (ci-dessus, image de toutes les planètes qui en font partie), mais aussi ce qu'il y a "plus loin". Dans la voie lactée, il y aurait ainsi plusieurs milliards d'exoplanètes pouvant potentiellement contenir de l'eau liquide et donc pour certaines être habitables. Et désormais, la NASA sait dans quelle direction chercher et possède la technologie pour le faire. Donc l'étape de la découverte de vie ailleurs que sur terre n'est plus qu'une question de temps.

Reste à savoir comment la NASA, d'ordinaire si sceptique et frileuse, gérera informations et données qu'elle enregistrera, quitte parfois à s'abstenir de toute explication à propos de certaines bizarreries observées qui font le bonheur des sites ufologues ou apparentés. A titre d'exemple, voici une vidéo datant d'octobre 2014 sur laquelle apparaît une forme étrange lors d'une sortie des astronautes de la Station Spatiale Internationale. Vaisseau extraterrestre ou éclat de lumière? Certaines certitudes sont déprimantes.


Un OVNI repéré sur une vidéo des astronautes de l'ISS par Gentside Découverte

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