26/03/2015

Il y a de l'azote sur Mars

azote.jpgMars n'en finit pas de surprendre. Après l'observation de gigantesques amas nuageux détectés début... mars, voici qu'on apprend que de l'azote se trouve sur la surface de la planète rouge. C'est le rover Curiosity (le petit robot) qui a fait cette découverte. Des échantillons de sable et de poussière ont conclu à la présence de molécules de nitrates formées d'un atome d'azote et de trois atomes d'oxygène (NO3). On sait que l'azote est un élément essentiel à la vie, car il se trouve à la base de molécules fondamentales comme l'ADN ou l'ARN. En d'autres termes, cette découverte suggère une fois de plus que Mars a pu, dans un passé lointain, abriter de la vie. L'an dernier, un physicien, John Brandenburg, émettait même l'hypothèse que la planète avait été frappée, il y a très longtemps, par une guerre nucléaire qui aurait éradiqué toute vie sur sa surface, anéantissant deux civilisations de type humanoïde. Et il n'y en aurait plus aucune trace?

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23/03/2015

La Voie lactée serait plus large qu'on ne le pensait

voie.jpgCe dessin de notre galaxie, la Voie lactée, n'est pas juste. Sa largeur indique 100 000 années-lumière. En réalité, elle est encore plus large. Et fait 150 000 années-lumière. Ce qui n'est pas une petite différence. Elle est même énorme. Mais comment a-t-on pu se tromper à ce point? Un institut new-yorkais, l'Institut Polytechnic Rensselear, a révélé hier des résultats provenant de l'analyse de milliers de données stockées par un programme depuis 2002. Ce qu'elles nous apprennent est édifiant. Jusqu'alors, les anneaux de matière concentrique autour de la Voie lactée n'avaient pas été inclus dans la structure de la galaxie. Ces anneaux, qui sont des ondulations du disque, comportent des étoiles situées à au moins 60 000 années-lumière du centre. Elles finissent par porter son diamètre aux alentours de 150 000 années-lumière.

Ceux qui espèrent un jour que le voyage interstellaire sera possible risquent d'en être pour leurs frais. Surtout lorsqu'on sait qu'une sonde spatiale de type Voyager, fonçant à 20 kilomètres par seconde, mettrait environ 100 000 ans pour atteindre l'étoile la plus proche du soleil, Alpha (ou Proxima) du Centaure. Et celle-ci n'est située qu'à 4,2 années-lumière! Je vous laisse imaginer les millions d'années qu'il faudrait pour aller encore plus loin. Et là, on ne parle que de la Voie lactée, notre galaxie. Des galaxies, l'univers en compte plusieurs autres centaines de milliards. L'éternité n'y suffirait donc pas. A moins de trouver un moyen de voyager plus vite que la lumière en empruntant des couloirs ou trous de ver (rappelons que leur existence est purement théorique et hypothétique) qui permettraient de trouer l'espace-temps. Pour l'instant, tout cela n'est que de la science-fiction.

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19/03/2015

Eclipse: évitez les selfies !

eclipse_totale_soleil_1999_leduc_courseaux_a.jpgIl n'existe pas deux éclipses identiques. Voici une photo de celle du 11 août 1999. L'image, synthèse de plusieurs poses, est très travaillée et prise avec une lunette de 60 mm. Pour fixer l'éclipse partielle du 20 mars 2015, certains risquent d'être tentés d'utiliser leur smartphone et de faire un selfie. C'est fortement déconseillé. Surtout si on ne s'est pas procuré les lunettes spéciales filtrant les utltra-violets qui peuvent endommager la rétine et la cornée de manière irréversible, mais aussi les cellules des smartphone, ce qui est un moindre mal. A ce sujet, on lit à peu près tout, n'importe quoi et son contraire sur les sites qui relatent l'événement. Que croire ou ne pas croire? Ce court billet n'est pas destiné à trancher la question. Mais juste à rappeler quelques faits. En 1999, des centaines de personnes ont été victimes de complications oculaires après avoir observé l'éclipse. Ces lésions n'apparaissent pas immédiatement. Et il y a seize ans, on filmait avec son camescope et les smartphones n'existaient pas. En d'autres termes, la manière la plus sûre d'observer l'éclipse sera encore de la regarder sur Internet, par exemple via le site slooh.com, qui retransmettra l'événement depuis les Iles Féroé, là où l'éclipse sera totale.

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