12/11/2015

Découverte d'une nouvelle planète naine dans notre système solaire

naine2.jpgOn a beau scruter les objets les plus lointains et les plus anciens - car espace et temps vont de pair dans l'univers - on connaît décidément mal le système solaire. Voici Pluton et son halo bleu telle que photographiée par la sonde New Horizons, images dont on ne se lasse pas. Je rappelais récemment qu'elle fait partie, avec Cérès, Hauméa, Makémaké et Eris, des cinq planètes naines de notre système solaire. Grâce au télescope japonais Subaru, on en aurait découvert une sixième, trois fois plus loin que Pluton, soit à 15,4 milliards de kilomètres du soleil. Baptisée pour l'instant V774104, cette nouvelle planète naine mesure entre 500 et 1000 kilomètres de largeur. Calculer son orbite précise prendra encore environ une année. V774104 fait en effet partie d'une catégorie d'objets célestes lointains dont les orbites étranges sont peut-être causées par le voisinage d'une planète inconnue ou par des étoiles proches. On ignore d'ailleurs si elle évolue à l'intérieur du système solaire ou en dehors, à l'instar de Sedna, objet transneptunien qui fait partie du nuage d'Oort. Jusqu'alors, l'objet identifié le plus éloigné du Soleil était Eris, dont l'orbite varie de 5,7 à 14,6 milliards de kilomètres de l'astre solaire. Par comparaison, la Terre ne se trouve qu'à 149 millions de kilomètres du Soleil. Si loin, si proche.

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06/11/2015

On sait à présent pourquoi l'atmosphère martienne a été détruite

mars.jpgS'approcher trop près du soleil n'est pas toujours conseillé. Il y a 4 milliards d'années, l'atmosphère martienne en a fait les frais. La planète rouge, à ce moment-là, était bleue. Sans doute un peu comme la terre. Mais les rayons du soleil et les particules éjectées par ses éruptions successives en ont eu raison, comme le suggère la vue d'artiste ci-dessus. Et ils ont petit à petit détruit l'atmosphère martienne. Ils l'ont même soufflée, pour comparer avec l'image d'une explosion qui emporte tout ce qu'il y a autour d'elle sur son passage. Les rayons solaires et ses particules ont ainsi progressivement détruit le bouclier magnétique qui protégeait Mars. Jusqu'alors, cette hypothèse prédominait pour expliquer l'absence d'atmosphère sur la planète rouge. Elle est aujourd'hui confirmée. La sonde Maven, lancée il y a deux ans et pilotée par la Nasa, est à présent en orbite autour de Mars. Et elle a pu enregistrer des données qui confortent l'hypothèse. Dont une éjection de masse et d'énergie du soleil qui établit que notre astre est bien le seul responsable de la disparition de l'atmosphère martienne et de sa transformation en un vaste désert. Grâce à ces résultats, on pourra mieux comprendre le fonctionnement atmosphérique des planètes, donc de la nôtre. Et mieux préparer l'envoi d'une mission habitée sur Mars. Mais ce n'est pas encore pour demain.

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03/11/2015

Jupiter a-t-elle expulsé une planète inconnue hors de notre système solaire?

jupiter.jpgOn a pu le lire hier, Jupiter (vue d'artiste ci-dessus), il y a 4 milliards d'années, aurait éjecté une autre planète gazeuse hors du système solaire. Sa proximité avec la géante aurait provoqué ce phénomène d'éjection planétaire, qui survient lorsque deux planètes sont trop proches l'une de l'autre. L'une des deux, sous la force d'attraction de l'autre, aurait alors accéléré jusqu'à se libérer de l'attraction gravitationnelle provoquée par le soleil. En plus de Saturne, Uranus, Neptune et Jupiter, le système solaire abritait alors une cinquième gazeuse, hypothèse conjecturée depuis longtemps par les scientifiques. Ce sont des universitaires de Toronto qui ont découvert que Jupiter pourrait être à l'origine de l'expulsion de cette cinquième gazeuse. Actuellement, notre système solaire compte 8 planètes - Mercure, Vénus, la Terre, Mars, Jupiter, Saturne, Uranus et Neptune -, et 5 planètes naines - Cérès, Pluton, Hauméa, Makémaké et Eris. Mais ces dernières sont sans doute beaucoup plus, peut-être entre la ceinture de Kuiper et le nuage d'Oort, où on aurait repéré quelques objets transneptuniens tout à fait intéressants. Selon une autre théorie, il pourrait y avoir là-bas un objet céleste bien plus gros qui attire insensiblement des corps plus petits vers cette zone, moins vide qu'on ne le pensait. Rappelons que la sonde New Horizons, qui a récemment pris des photos stupéfiantes de Pluton, a déjà mis le cap sur la ceinture de Kuiper, dont le système plutonien fait partie. Il y aura peut-être des découvertes dans les prochains mois de sa mission. 

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