11/12/2015

A 53 années-lumière de la Terre, une tempête fait rage

etoile.jpgW1906+40 se trouve à 53 années-lumière de la terre. C'est-à-dire très loin - et je vous laisse calculer sa distance, sachant que la vitesse de la lumière est d'environ 300 000 km/seconde. Il s'agit d'une étoile, et plus précisément d'une naine brune, soit un objet substellaire dont la masse réelle est inférieure à la masse minimale nécessaire à la fusion thermonucléaire de l'hydrogène et supérieure à celle que nécessite une fusion analogue du deutérium (du moins tel que le définit Wikipédia). En clair, elle n'est pas assez massive pour être considérée comme une étoile mais en revanche bien plus massive qu'une planète géante. W1906+40 est une naine brune de type L, autrement dit relativement froide (environ 1900° C à la surface de celle-ci). C'est en l'étudiant que la NASA a découvert une tempête en cours sur sa surface. Une très grosse tempête, puisque son diamètre fait trois fois celui de la terre et qu'elle est à peu près aussi étendue que la Grande Tache Rouge de Jupiter. Phénomène rare. Tellement rare qu'il n'avait encore jamais été observé ni répertorié sur une étoile (de ce type ou d'un autre). La tempête y durerait depuis au moins deux ans et tourne autour de la naine L toutes les neuf heures. Reste à comprendre l'origine de ce phénomène et de savoir s'il est fréquent à cette échelle. Pour cela, les scientifiques vont braquer leurs télescopes sur d'autres naines semblables à W1906+40.

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10/12/2015

Et pendant ce temps, sur la lune, tout va bien

lune.jpgCe cratère lunaire est humain. En avril 1972, deux astronautes américains de la mission Apollo 16 font quelques pas sur la lune, dans le sillage des pionniers qui les y ont précédé. Ils ont alors deux buts. Explorer les hauts plateaux lunaires, et notamment ceux de la région du cratère Descartes, afin de sonder leur origine volcanique. Et accessoirement larguer l'accélérateur de Saturn V, cela afin de mesurer l'activité sismique à l'oeuvre sur notre satellite. Jusqu'au 3 décembre 2015, le point d'impact de cet accélérateur n'avait pas été localisé. Le voici donc, 43 ans plus tard, intact, défiant l'éternité, révélé sur ce cliché mis en ligne par la NASA il y a quelques jours. Rappelons qu'Apollo 16 était la cinquième et avant-dernière mission lunaire comprenant un séjour sur la lune. Elle avait notamment permis d'infirmer, sur la base de prélèvements d'échantillons, l'origine volcanique des formations géologiques observées. 

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12/11/2015

Découverte d'une nouvelle planète naine dans notre système solaire

naine2.jpgOn a beau scruter les objets les plus lointains et les plus anciens - car espace et temps vont de pair dans l'univers - on connaît décidément mal le système solaire. Voici Pluton et son halo bleu telle que photographiée par la sonde New Horizons, images dont on ne se lasse pas. Je rappelais récemment qu'elle fait partie, avec Cérès, Hauméa, Makémaké et Eris, des cinq planètes naines de notre système solaire. Grâce au télescope japonais Subaru, on en aurait découvert une sixième, trois fois plus loin que Pluton, soit à 15,4 milliards de kilomètres du soleil. Baptisée pour l'instant V774104, cette nouvelle planète naine mesure entre 500 et 1000 kilomètres de largeur. Calculer son orbite précise prendra encore environ une année. V774104 fait en effet partie d'une catégorie d'objets célestes lointains dont les orbites étranges sont peut-être causées par le voisinage d'une planète inconnue ou par des étoiles proches. On ignore d'ailleurs si elle évolue à l'intérieur du système solaire ou en dehors, à l'instar de Sedna, objet transneptunien qui fait partie du nuage d'Oort. Jusqu'alors, l'objet identifié le plus éloigné du Soleil était Eris, dont l'orbite varie de 5,7 à 14,6 milliards de kilomètres de l'astre solaire. Par comparaison, la Terre ne se trouve qu'à 149 millions de kilomètres du Soleil. Si loin, si proche.

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